Misterio de las plantas con flores que desconcertó a Charles Darwin durante sus últimos años

Para el naturalista inglés, no poder explicar este fenómeno era sumamente abrumador porque amenazaba directamente todos sus planteamientos anteriores acerca del origen y evolución en la Tierra. Para Charles Darwin, y también para la mayoría de nosotros hoy día, la evolución por selección natural es un proceso de acumulación de pequeñas variaciones sucesivas y favorables a lo largo de varias generaciones. De ahí, podemos deducir que en pequeños intervalos de tiempo es imposible que se produzcan modificaciones grandes o súbitas en una especie.

Pero al cabo de dos décadas después de escribir su famoso libro,Charles Darwin se percató de que el rápido desarrollo de las plantas superiores en términos geológicos recientes, si bien no echaba por tierra su teoría, la hacía tambalearse fuertemente. Esta preocupación del botánico quedó plasmada en una serie de cartas enviadas a distintos colegas desde 1875 hasta poco antes de su muerte, en 1882. En sus cartas se hacía evidente la frustración y dramatismo con que Darwin abordaba el tema.

La verdad por delante

William Friedman, profesor de biología evolutiva en la Universidad de Harvard, redactó en 2009 un ensayo acerca de una de estas cartas, escrita hace 140 años por Carles Darwin al botánico inglés Joseph Hooker. En el ensayo Friedman dice que a lo mejor ningún otro grupo de organismos captó en términos tan dramáticos la atención del naturalista inglés“. Las plantas con flores son el más reciente grupo de plantas surgido en la Tierra. El problema radica en que, según los nuevos hallazgos estudiados por Darwin, estas plantas aparecieron y se diversificaron de forma abrupta en el planeta.

El propio Darwin, refiriéndose a esta repentina aparición de las plantas con flores, llegó a decir que era un misterio para todos los que creen en cualquier forma de evolución”, y es que este grupo conocido oficialmente como angiospermas se ha convertido en el más diverso dentro del reino de las plantas, con alrededor de 300.000 especies, a pesar de haber surgido hace 130 millones de años solamente.

” La mejor cualidad que tiene Charles Darwin en el ámbito intelectual es su honestidad” declara Friedman. En sus cartas está diciendo “que el tema es algo que de verdad lo vuelve loco y que no piensa ocultarlo”.

Posibles teorías de Charles Darwin

Basados en lo extremadamente rápido que surgieron estas plantas en el planeta, una posible teoría es que este grupo de plantas haya sido creado “milagrosamente”, en este caso, no serían el resultado de un proceso evolutivo, sino de un dios capaz de crear cuanto le plazca sin esfuerzo alguno.

mapa del planeta en la antigüedad con us tipos de plantas
Una posible teoría es que este grupo de plantas haya sido creado “milagrosamente”, en este caso, no serían el resultado de un proceso evolutivo, sino de un dios capaz de crear cuanto le plazca sin esfuerzo alguno.

Pero Charles Darwin planteó otra explicación: en la famosa carta a Hooker dice que “he reflexionado acerca de una posible existencia de un antiguo continente pequeño y aislado en el hemisferio sur, en el cual durante largos períodos de tiempo nacieron las plantas superiores”. “Constantemente olvidamos cuán grande es el mundo en comparación con el área donde las formaciones geológicas han sido estudiadas minuciosamente. Olvidamos que grupos de especies pueden haber existido en otros lugares por mucho tiempo y haberse diseminado lentamente antes de llegar a las habituales zonas donde se realizan los estudios geológicos” explicaba Charles Darwin.

El misterio en nuestros días

“Hemos descubierto importantes fósiles que demuestran que el naturalista inglés tenía razón en este sentido, los mismos nos han ayudado a comprender las fases tempranas de la diversificación del grupo de las angiospermas y hemos logrado progresos sustanciales sobre todo en las últimas tres décadas”. A pesar de todo, aún hay muchas cosas que para los investigadores son inexplicables, como saber de dónde proviene la estructura básica de la flor. “De lo que si estamos convencidos es que los orígenes y diversificación de las angiospermas no acontecieron de forma atropellada y que la naturaleza no da saltos” afirma Friedman.

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