Por qué toda California está en riesgo de ser afectada por un terremoto

Según un estudio publicado en el Boletín de la Sociedad Sismológica de Estados Unidos, el área de Los Ángeles (California, EE.UU); corre el riesgo de afectarse en cualquier momento por un gran terremoto. El estudio, que salió a la luz el pasado mes de agosto, explica que una falla geológica localizada en las profundidades de Wilmington (ciudad de Los Ángeles), se encuentra activa y tiene el potencial para causar un gran terremoto de magnitud 6,4 en la zona.

Lo sorprendente es que los científicos consideraban esta falla como “dormida” desde hace millones de años, específicamente desde el período del Plioceno tardío. De ocurrir este terremoto las consecuencias pueden ser nefastas, y es que esta región tiene una alta densidad de población.

Los autores del estudio concuerdan en que se trata de una falla de cabalgamiento ciega, el mismo tipo de falla que ocasionó el desastroso terremoto de Northridge, en otra zona de la ciudad, en 1994. La falla de Wilmington mide alrededor de 19 kilómetros, aunque en algunos segmentos se extiende hasta unos 55 kilómetros hacia el norte y el sur.

Está ubicada de forma diagonal en la cuenca de Los Ángeles, de forma que, si se considera la extensión de dichos segmentos, alcanza los puertos de Los Ángeles y Long Beach, cuya importancia en el transporte de mercancías es fundamental para el desarrollo de la economía.

falla de california
Las capas más jóvenes, que sí mostraban pequeñas señales de una actividad sísmica; se ignoraron porque allí no había petróleo

Desapercibida durante más de medio siglo

Franklin Wolfe, un investigador de la Universidad de Harvard (Estados Unidos), es el autor principal del trabajo. El investigador explicó que, la razón por la que no se descubrió hasta ahora dicha falla. Porque, si la comparamos con las demás fallas regionales, esta posee una velocidad de desplazamiento mucho menor; lo que la hace casi indetectable a la hora de advertir sus movimientos.

Ello explica el hecho de haber pasado por alto desde su descubrimiento allá por los años 30. Cuando un grupo de geólogos exploradores informaron de su existencia en el campo petrolero de Wilmington.

En las exploraciones se realizó un análisis exhaustivo de las capas más antiguas y profundas del suelo, las que mostraban signos de un plegamiento característico de una línea de falla inactiva. Pero las capas más jóvenes, que sí mostraban pequeñas señales de una actividad sísmica; se ignoraron porque allí no había petróleo.

Alta peligrosidad de la falla de California

Wolfe y su equipo colaboraron con el Servicio Geológico de los Estados Unidos, buscando acoplar los antiguos datos de la industria petrolera a las últimas investigaciones geológicas sobre la región. El resultado de esta colaboración fue un modelo preciso de la falla y la determinación de su potencial como fuerza sísmica.

Además, se aclaró que el hallazgo de actividad sísmica en la falla de Wilmington; no tiene por qué considerarse como un mayor riesgo de terremotos para el área en cuestión. “Prácticamente toda California está en riesgo de terremoto” abrevió Daniel Ponti, experto en el tema y coautor del estudio.  

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